De Nations League is weer begonnen voor Oranje. Met een nieuwe bondscoach en een team bestaande uit internationale topvoetballers is het Nederlands elftal op papier kanshebber voor de eindzege. Ik merk in mijn omgeving dat niet iedereen exact weet hoe het toernooi werkt en wat je ermee kunt winnen. ‘Wat is nou het doel van die Nations League?’ hoor ik veel om mij heen. Dit toernooi heeft meer voordelen dan je misschien denkt.

Wat is de Nations League?

De Nations League, officieel de UEFA Nations League, wordt om de twee jaar gespeeld (beginnend in 2018) tussen de 55 UEFA landen en is een internationale competitie. In elke even jaartal een EK of WK, en in elk oneven jaartal een Nations League editie. De 1e Nations League editie begon na het WK voetbal 2018, in september van dat jaar. Deze eerste editie werd gewonnen door Portugal. Zij versloegen het Nederlands elftal op bekend terrein met 1-0 door een doelpunt van Gonçalo Guedes in het Estádio do Dragão stadion in Porto.

Bron: nu.nl

Dit internationale toernooi wordt gezien als de vervanger van vriendschappelijke interlands tussen de Europese landenteams. De Nations League biedt meer structuur in de voetbalagenda dan de losse vriendschappelijke duels. De kalender is beter gestructureerd en er wordt beter rekening gehouden met het voetballen in clubverband. Uiteraard is er ook gedacht aan het financiële plaatje en levert een vast schema ook meer inkomsten op uit televisierechten. Hier kunnen ook de kleinere landen van profiteren.

Alle landen worden ingedeeld in divisies A, B, C of D. Waarbij divisie A bestaat uit de sterkste Europese landen en divisie D uit de minst sterke landen. Voor de 2018-editie werden de landen ingedeeld op basis van de UEFA-coëfficiëntenlijst, dit is dus eigenlijk de beginsituatie voor alle landenteams. Op basis van je resultaten tijdens de Nations League kun je als land in een andere divisie terechtkomen. Dus de 2020-editie is anders ingedeeld dan de 1e editie van het toernooi vanwege de promotie- en degradatieregeling, daar kom ik later op terug.

Hoe werkt de divisie indeling van de Nations League?

In 2018 werden twaalf teams ingedeeld in de hoogste divisie A, twaalf in de tweede divisie B, vijftien in divisie C en zestien in de laagste divisie D. Iedere divisie werd ingedeeld in vier groepen van drie of vier teams waardoor elk team vier tot zes wedstrijden moest spelen in de groepsfase. De 2020-editie ziet er anders uit: het aantal landen in de eerste drie divisies bedraagt nu zestien landen, terwijl divisie D nu bestaat uit slechts zeven landen. De groepsfase van deze editie wordt dit jaar nog afgerond.

De vier groepswinnaars uit de hoogste divisie spelen altijd in een oneven jaar om de Nations League titel in een knock-out systeem. Dit was dus de wedstrijd die Portugal won ten koste van het Nederlands elftal in 2019. De winnaarsronde van deze editie wordt in september of oktober 2021 gehouden, bestaande uit twee halve finales, een finale en een troostfinale.

Zoals gezegd zorgt de promotie- en degradatieregeling ervoor dat de divisie indeling per editie anders is. De laatst geëindigde teams in de vier poules van divisie A, B en C degraderen. Daarentegen promoveren de groepswinnaars in B, C en D naar een divisie hoger. Kanttekening is nog dat de laagste teams uit C nog play-offs spelen, aangezien divisie D nog maar uit twee poules bestaat. Deze landen kunnen er dus voor zorgen dat ze in divisie C blijven.

Bron: uefa.com

Wat win je via de Nations League?

De Nations League biedt Europese landenteams een extra kans op kwalificatie voor eindtoernooien middels de play-offs, of via directe kwalificatie in het geval van het EK 2021. Zo is de uiteindelijke prijs van de Nations League iedere keer anders, wat het ook een beetje ingewikkeld kan maken.

In het geval van kwalificeren voor het WK 2022 werkt het als volgt. Er stromen twee deelnemers door vanuit de Nations League naar de play-offs van de WK-kwalificatiereeks voor de Europese landen. Deze landen, die in de Europese zone vallen van de WK-kwalificatiereeks, strijden om tien tickets voor de tien groepswinnaars van de reguliere reeks. Hier komen dan nog drie landen bij uit de play-offs, dus dertien tickets totaal. Het deelnemersveld van die play-offs zal bestaan uit de tien nummers, twee van de reguliere kwalificatiereeks en de twee beste landen uit de Nations League die niet bij de bovenste twee eindigden in de groepsfase van de reguliere kwalificatie. ‘Beste’ wordt bepaald op basis van overall ranking. Dit deelnemersveld van in totaal twaalf landen wordt opgesplitst in drie groepjes van vier met halve finales en een finale voor een uiteindelijk ticket voor het WK in Qatar 2022. Deze kwalificatieopzet verschilt per eindtoernooi. Want voor een EK zijn er uiteraard meer tickets te verkrijgen voor Europese landenteams.

De Europese-zone-kwalificatiereeks voor het WK in Qatar begint in maart 2021 en eindigt in november datzelfde jaar. De play-offs voor de laatste plekken worden maart 2022 afgewerkt. Het wordt echter een druk jaar met veel verschuivingen aangezien ook het verplaatste EK in juni en juli 2021 gespeeld gaat worden. Een deel van de reguliere kwalificatiereeks dient dan verplaatst te worden naar nader te bepalen data.

Nations League prijzen en bonussen

Naast het winnen van een ticket of extra kans voor een eindtoernooi is er ook een flinke som prijzengeld te verdelen onder deelnemende landen. Ook zijn er extra bonussen te verdelen.

De bonus voor deelname is afhankelijk van de divisie waarin het land terechtkomt. Divisie A krijgt vanzelfsprekend meer dan een land dat ingedeeld is in divisie D. Daarnaast zijn er bonussen voor de groepswinnaars van de divisies en de laatste bonus is voor de vier laatst overgebleven landen die gaan strijden om de eindoverwinning, de Final Four. Het winnende land kan maximaal 10,5 miljoen opstrijken via de Nations League.

De wedstrijden van het Nederlands elftal zijn allemaal live te volgen via de NOS, op televisie en online. Zoals eerder vermeld wordt de groepsfase dit jaar nog afgemaakt, mits de omstandigheden dit toelaten uiteraard.